Los pingüinos son aves acuáticas no voladoras que viven principalmente en el hemisferio sur de la Tierra. Pero, a pesar de ser aves, los pingüinos no pueden volar, y en lugar de tener alas suaves y flexibles tienen aletas, por lo que suelen ser excelentes nadadores. Entre sus demás características se encuentran el pico, el plumaje o la puesta de huevos, características que les distinguen de una forma ya más concreta como animales pertenecientes al grupo de las aves.

Se cree que la incapacidad de volar de los pingüinos se debe a un proceso natural en su evolución, al tener que adaptarse a un hábitat en el cual no había necesidad de migrar largas distancias o huir de muchos depredadores. De esta forma los pingüinos evolucionaron hasta tener un diseño anatómico mejorado con el que ser ágiles bajo el agua y regular la temperatura de su cuerpo de acuerdo con las condiciones climáticas de su hábitat.

El número de especies reconocidas de pingüinos es controvertido. Una de las formas más habitual de distinguir especies es observando las marcas de sus cabezas, y algunas de las más conocidas son las siguientes:

  • Pingüino de Adelia: este pingüino es bajo pero ancho, y esto hace que parezca un poco gordito. Vive en la Antártida en grandes colonias.
  • Pingüino Emperador: este es el pingüino más grande, que crece casi hasta el metro de alto, y vive en la Antártida.
  • Pingüino Rey: el segundo pingüino más grande es el Rey, que vive en la Antártida, en las Islas Malvinas, en Australia y en Nueva Zelanda.
  • Pingüino de las Galápagos: también conocido como “pájaro bobo”, es uno de los pingüinos más pequeños que existen, con tan solo medio metro de alto y algo más de 2 kilos de peso. Vive en las Islas Galápagos.
  • Pingüino Macarrón: también conocido como “pingüino de penacho anaranjado”, este pingüino es famoso por sus largas plumas naranjas en la parte superior de su cabeza. Crecen aproximadamente hasta 0’7 metros de alto y tienen casi 5 kilos de peso. Viven en las zonas más frías de la tierra, como la Antártida.
  • Pingüino Saltarrocas: también conocido como “pingüino de penacho amarillo”, esta especie se encuentra en la Antártida y tiene una cresta de plumas de diferentes colores en la cabeza. Es pequeño y suele pesar poco más de 2 kilos cuando ya está completamente desarrollado.

 

Todos los pingüinos tienen una forma similar. En tierra pueden caminar sobre sus patas traseras o deslizarse rápidamente sobre el hielo sobre sus estómagos. Todos los pingüinos son en su mayoría de color blanco y negro, lo que les proporciona un excelente camuflaje en el agua. Cuando nadan en el océano, sus estómagos blancos hacen que sean difíciles de ver desde abajo, ya que se mezclan con el cielo y la luz del sol. Sus espaldas negras también les ayuda a disimular desde arriba, ya que son difíciles de ver con el agua y el lecho marino oscuro.

 

Qué comen los pingüinos

Los pingüinos son carnívoros con dietas piscívoras, esto quiere decir que obtienen todos sus alimentos del mar y que comen pescado principalmente, por eso es muy importante que tengan mares limpios y saludables para obtener ricas y nutritivas fuentes de alimento. Los alimentos exactos que toman las diferentes especies de pingüinos dependen de cosas como su tamaño, de dónde viven o de la forma de su pico, pero los alimentos más comunes incluyen:

  • Pescado: el pez plateado, el pez linterna, los salmonetes, las anchoas, las sardinas, el bacalao y otros peces pequeños.
  • Crustáceos: los pingüinos más pequeños pueden comer grandes cantidades de kril y otros crustáceos como los camarones y los cangrejos.
  • Cefalópodos: los calamares y las jibias ocasionales constituyen forman también, en menor medida, parte de la dieta de algunos pingüinos, sobre todo de las especies de pingüinos más grandes que pueden sumergirse más al nadar para alimentarse.

 

Dónde viven los pingüinos

Las aproximadamente 17 especies diferentes de pingüinos que existen se pueden encontrar en todos los continentes del hemisferio sur: África, Antártida, Australia y América del Sur.

Si bien la mayoría de las personas asocian estas divertidas aves acuáticas no voladoras con el clima frío de la Antártida y las islas subantárticas, también se las ve en otras zonas tan al norte como las costas de Namibia, Brasil o las Islas Galápagos. Fuera de la Antártida los pingüinos generalmente habitan en regiones desérticas e islas rocosas donde no hay una gran cantidad de depredadores terrestres, por lo que su incapacidad para volar tampoco es allí un problema.

 

Otros datos interesantes sobre los pingüinos

  • Aunque los pingüinos hoy no pueden volar, sí que pudieron hacerlo hace muuuuuucho tiempo, hasta que cambiaron su forma de vuelo por una más útil para su hábitat.
  • El estilo de natación de un pingüino se llama “la marsopa” (nombre que hace alusión también a su forma de respirar). Estos animales tan simpáticos son famosos por su estilo de natación, consistente en saltar dentro y fuera del agua en arcos cortos y poco profundos.
  • La mayoría de los pingüinos son animales monógamos, lo que quiere decir que solo suelen tener una pareja durante su vida a la que son muy fieles, aunque pasen largos periodos separados.
  • El pingüino emperador puede recorrer cientos de kilómetros para llegar hasta a sus sitios favoritos para la reproducción.
  • En el mundo de los pingüinos es el pingüino macho (el padre) el que se queda en el nido para cuidar a su descendencia, mientras que la madre sale a buscar comida. Una vez que nace, es el macho también el que da comida a las crías a través de la leche que se genera en su esófago.
  • Casi todos los pingüinos viven en el hemisferio sur, salvo el Pingüino de las Galápagos, que es nativo de estas islas situadas en la costa de Ecuador, aunque de forma ocasional también puede viajar al hemisferio norte para alimentarse o anidar.
  • Existe una enorme variación en tamaño entre las diferentes especies de pingüinos. El pingüino más pequeño se conoce como “Pingüino de Hadas”, mide solo cuarenta y cinco centímetros de alto y pesa unos 900 gramos.
  • Los ojos de un pingüino funcionan tan bien bajo el agua como a nivel del suelo. ¡Incluso pueden encontrar alimento en aguas oscuras o turbias!
  • Muchas especies de pingüinos están en peligro de extinción, por lo que necesitan mucho nuestro cariño, nuestro respeto y nuestra comprensión.
  • ¿Sabías que los pingüinos a veces se mueven solo por pura alegría o emoción?

 

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